Lo que nos regalan las plantas pero que no es necesario para sus funciones básicas

Desde el comienzo de la humanidad las plantas nos han acompañado no solamente para nuestras necesidades básicas, sino también para aderezar y mejorar nuestra vida. Se han utilizado como colorantes, medicinas o rituales espirituales, esto gracias a sus metabolitos. Todos los seres vivos tenemos rutas metabólicas para poder sobrevivir, pero las plantas cuentan además de esta ruta primaria, varias secundarias que no son necesarias para su supervivencia. Podríamos considerar esto como un tipo de inteligencia del mundo vegetal, que la mayoría tiene menospreciada. Creemos que los humanos somos los únicos que gastamos energía en otra cosa que no sea para las necesidades básicas, pero las plantas también tienen lo suyo. ¿Qué función tienen entonces estos metabolitos secundarios, si no les sirven para su desarrollo ni reproducción?                             

Recordemos primero cómo funciona el mundo vegetal. La fotosíntesis es el mecanismo que utilizan las plantas, algas y algunas bacterias fotosintéticas para vivir: sintetizan proteínas y carbohidratos, respiran, asimilan nutrientes y crean sus estructuras. Los compuestos que aquí intervienen se conocen como metabolitos primarios.

Los secundarios son los referidos arriba, que no intervienen en el crecimiento de la planta ni en su desarrollo. Son expresados como colorantes, pigmentos dentro de las flores y como aromas tanto agradables como repelentes.

Ahora, la función de estos compuestos es muy variada. A nosotros nos sirven tanto para medicinas como para colorantes. Pero durante mucho tiempo no se les dio importancia precisamente porque a las plantas no parecía servirles. Incluso se les consideraba un desecho de las plantas, pero conforme fueron avanzando los saberes tecnológicos, se puso atención en el aprovechamiento de estos compuestos para la vida humana.

Las plantas por sí solas están en desventaja con organismos más complejos como los animales. No se pueden mover ni expresarse. Por esto mismo tuvieron que hacer algo al respecto, porque de otra manera no existiría ninguna planta en la tierra, y por consecuencia ninguna de las formas de vida que hoy conocemos. Todas las formas de vida están meticulosamente organizadas y han evolucionado en conjunto para que la realidad que hoy conocemos sea posible.

Por esta razón las plantas han desarrollado mecanismos para comunicarse, defenderse y moverse. Los metabolitos secundarios son frecuentes en organismos sin sistema inmune, y estos les ayudan a defenderse contra las amenazas de su entorno. Por ejemplo, la capsaicina es el compuesto que da el picante a los chiles, desarrollado para no ser ingeridos por animales. Pero los mexicanos le dimos la vuelta y los consumimos justo por eso. Aún estas pequeñas cosas como el picor del chile tienen su razón de ser, más allá de lo que nosotros creemos que se trata de una simple característica.

A continuación te platico sobre los metabolitos secundarios más interesantes, con su función dentro de los organismos que los producen como también la que nosotros les hemos dado.

A los alcaloides pertenecen los famosos activos de doble filo. Pueden ser un peligro para la salud y la sociedad por su mal uso, o auxiliares dentro de la medicina. Tales compuestos son psicotrópicos y analgésicos como la morfina, cocaína, nicotina e incluso la cafeína, de ahí que digan que el café es una droga. Estos compuestos se caracterizan por estar altamente nitrogenados, y se estima que las plantas los utilizan como reserva de nitrógeno y sustituto de minerales para cuando los necesiten.

Los taninos son lo que dan el sabor amargo, siendo la palabra astringente más adecuada, a ciertas frutas como en las uvas, que es lo que también da personalidad a los diferentes vinos y también sus beneficios a la salud. Los taninos también reaccionan para curtir pieles y conservarlas, e incluso como pigmentos usados en la tinción natural, conocida como ecoprint, en la que reaccionan con óxido para transferir su color a medios como tela o papel. El sabor amargo, parecido al caso del chile, fue desarrollado por el mundo vegetal para defenderse de depredadores, no solo por el sabor sino también porque funcionan como toxinas al ser consumidos en altas cantidades. Los insectos saben bien qué plantas comer y cuáles los pueden matar, y saben que las plantas con taninos son de evitar.

Los terpenos son los aceites esenciales y pigmentos. Creeríamos que funcionan también como protección contra depredadores, pero más bien se enfocan a los procesos internos de membranas celulares, crean la clorofila e incluso también son precursores de ciertas hormonas.

Las betalaínas son pigmentos localizados en las estructuras reproductivas de las plantas, es decir, las flores. Con estos colores llaman a sus polinizadores, siendo una situación ganar-ganar. Las flores y los insectos evolucionaron al mismo tiempo, desarrollando estructuras súper específicas para que ambos pudieran existir. Las flores dan alimento y los insectos polinizan.

Es interesante observar que ciertos tipos de metabolitos secundarios son característicos de familias de plantas, como los glucotinolatos pertenecientes a la familia de los brócolis y las coles. Esto tiene importancia también para saber cómo clasificar correctamente a una planta. Como puedes ver, la taxonomía es más complicada que únicamente fijarse en los aspectos físicos de una planta.

El desarrollo tecnológico que tenemos hoy sería inconcebible sin los metabolitos secundarios. Hay mucho que no se conoce sobre el funcionamiento de las diferentes formas de vida, y es tanto importante como entretenido que nos adentremos a ellos para valorar todavía más el mundo en el que vivimos. Aunque estemos tan insertos en la vida moderna, esta no podría existir si no fuera por los seres que llevan aquí desde hace mucho tiempo atrás.

Con información de: Waller G.R., Nowacki E.K. (1978) The Role of Alkaloids in Plants. In: Alkaloid Biology and Metabolism in Plants. Springer, Boston, MA


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